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Ballenas y Conservación
• El estado de las ballenas

Las ballenas son mamíferos marinos de singular importancia. Existen trece especies de ballenas en el mundo y seis de ellas se observan en aguas de Colombia: la yubarta o ballena Jorobada, la ballena Azul, el Rorcual Común, la Bryde, la Minke y la ballena Sei.
La jorobada (Megaptera novaeangliae) es particularmente importante para el país, ya que migra cada año desde lejanas zonas de alimentación en la península antártica y canales patagónicos, hasta la costa Pacífica para reproducirse durante los meses de mayo a diciembre. La historia de algunas especies de ballenas y grandes cetáceos ha estado marcada por la progresiva caza realizada por el hombre, que ocasionó el declive y en algunos casos el agotamiento de muchas poblaciones como es el caso de la ballena gris (Eschrichtius robustus) en las costas del Pacífico norte. En el marco de la Convención Ballenera Internacional (CBI), desde el año 1966 se suspendió la caza comercial tanto de la ballena azul (Balaenoptera musculus) como de la ballena jorobada, y desde 1986 se estableció la moratoria a la caza comercial de las demás especies. Actualmente, se estima que la población mundial de la ballena jorobada constituye apenas un 10 a 20% (entre 21-39.000 individuos) de su cantidad original, por lo que la UICN la ha clasificado como “Vulnerable”.
La población del hemisferio sur tiene aproximadamente de 5.900 a 17.000 individuos distribuidos en seis poblaciones diferentes, entre las que se encuentra la población del Pacífico Sudeste que probablemente tiene el ámbito de distribución más extenso, puesto que excede los 8.000 km. entre las áreas de alimentación en las heladas aguas del sur del continente americano y Antártica y las aguas tibias de la costa suroccidental y occidental de Panamá, Colombia y Ecuador, donde se reproducen (dan a luz y se aparean). Tal población está representada entre 2.000 y 3.400 individuos aproximadamente, el 10% de la población mundial.
En las aguas del Pacífico colombiano, las ballenas jorobadas permanecen en sus sectores de concentración solamente una parte de la temporada reproductiva, la población está estimada entre 1.120 y 2.190 individuos. La mayoría (74%) son individuos nuevos, y sólo el 26% muestra fidelidad por un área en particular cada año. En promedio residen 18 días en esos sectores, con una estadía máxima de 55 días. La ballena jorobada es una especie principalmente costera que genera simpatía y recordación en el público, constituyendo un gran atractivo natural, económico y científico, símbolo de la biodiversidad marina. La conservación de esta especie conlleva también una serie de beneficios al acervo ecológico-cultural de la región, tales como la ampliación y apropiación de procesos más integrales de conservación y el fortalecimiento de la identidad de las comunidades locales. En particular, el avistamiento de ballenas es además una fuente de ingresos, que aporta beneficios a las poblaciones locales (principalmente por ecoturismo y de observación científica).
Además de la cacería, las ballenas enfrentan múltiples peligros, por el desarrollo de actividades productivas que afectan el hábitat de dicha especie, tales como: el aumento del turismo sin regulaciones adecuadas, la pesca incidental, la búsqueda y extracción de hidrocarburos, el tráfico marítimo y amenazas de carácter global como el cambio climático. Como consecuencia, en el transcurso de los años estos mamíferos han disminuido en gran cantidad hasta alcanzar niveles preocupantes. Recientemente se han producido iniciativas de carácter regional, como la ¨Estrategia para la Conservación de la Ballena Jorobada del Pacífico Sudeste: Lineamientos para un plan de acción regional e iniciativas nacionales (2007); realizada con el apoyo de un gran número de instituciones científicas, gubernamentales y no gubernamentales, con el ánimo de motivar esfuerzos de investigación, protección y conservación solidarios entre los países cuyas aguas costeras marinas brindan un hábitat crítico para la especie. Dado el carácter migratorio de estos mamíferos marinos y las amenazas de las que son objeto, resulta indispensable que Colombia participe en espacios internacionales con el fin de fortalecer el desarrollo de acciones conjuntas para la conservación.
La problemática que enfrenta el hombre por la depredación a la que se han visto sometidas las ballenas, y otras especies consideradas en peligro de extinción, es objeto de debate a nivel nacional e internacional. Es en el ámbito internacional donde se han desarrollado una serie de convenciones y acuerdos bilaterales y multilaterales, donde se adopta un compromiso hacia la protección del ambiente, la diversidad biológica, y en el que se les otorga particular importancia a las especies en peligro de extinción, a las endémicas, y a los hábitats o ecosistemas críticos. Gran número de estos convenios han sido ratificados por Colombia, sin embargo hasta el momento Colombia, no es parte de la Comisión Ballenera Internacional, único organismo que tiene potestad sobre la conservación y manejo de cetáceos en el mundo

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Alianza Colombiana por las Ballenas©2009 | Fotografías cortesía de: Greenpeace / Malpelo / Yubarta | contacto@colombiaporlasballenas.org